Tu cerebro guarda secretos. Los científicos quieren encontrarlos.

Tu cerebro guarda secretos.  Los científicos quieren encontrarlos.

Hace aproximadamente un mes, Judith Hansen se despertó por la mañana pensando en el cerebro de su padre.

Su padre, Morrie Markoff, era un hombre inusual. Con 110 años, se pensaba que era el más viejo de Estados Unidos. Su cerebro también era inusual, incluso después de recuperarse de un derrame cerebral a los 99 años.

Aunque abandonó la escuela después del octavo grado para trabajar, el Sr. Markoff se convirtió en un exitoso hombre de negocios. Más adelante en su vida, su curiosidad y creatividad lo llevaron al arte, incluida la fotografía y la escultura hechas con chatarra.

Era un centenario sano cuando expuso sus obras en una galería de Los Ángeles, donde vivía. A los 103 años publiqué unas memorias tituladas «Keep Breathing». Escribí blogs con regularidad, leí The Los Angeles Times a diario, discutí artículos en Scientific American y seguí las noticias nacionales en CNN y “60 Minutes”.

Ahora estaba al borde de la muerte, inscrito en cuidados domiciliarios. «En medio de la noche pensé: 'El cerebro de papá es tan bueno'», dijo la señora Hansen, de 82 años, bibliotecaria jubilada en Seattle. «Me conecté a Internet y busqué 'donación de cerebro'».

Su búsqueda la llevó a un sitio web de los Institutos Nacionales de Salud que explica que su NeuroBioBank, fundado en 2013, recolecta tejido cerebral humano después de la muerte para avanzar en la investigación neurológica.

A través del sitio, la Sra. Hansen se puso en contacto con la organización sin fines de lucro Brain Donor Project. Promueve y agiliza las donaciones a través de una red de bancos de cerebros universitarios, que distribuyen tejido conservado a los equipos de investigación.

Tish Hevel, el fundador del proyecto, respondió rápidamente y conectó a la Sra. Hansen y a su hermano con un banco de cerebros de la Universidad de California en Los Ángeles. Los donantes de cerebro pueden tener enfermedades neurológicas y de otro tipo, o pueden tener cerebros sanos, como el Sr. Markoff.

«Vamos a aprender mucho de él», dijo la Sra. Hevel. «¿Qué tienen estos superpoderes que les permite funcionar a un nivel tan alto durante tanto tiempo?»

Muchos estadounidenses mayores han marcado una casilla en sus licencias de conducir para permitir la donación de órganos para trasplantes; algunos también investigaron u organizaron donaciones de cuerpos enteros a facultades de medicina. Son menos los que saben sobre la donación de cerebros, afirmó Hevel.

La campaña para fomentarlo comenzó hace una década, cuando aparecieron «nuevas técnicas que permiten un análisis cuantitativo increíble» de las células cerebrales, dijo el Dr. Walter Koroshetz, director del Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, que gestiona el NeuroBioBank. Los investigadores utilizan su material para estudiar una variedad de enfermedades cerebrales y trastornos psiquiátricos.

Pero «estas nuevas técnicas requieren que el cerebro se extraiga rápidamente y luego se congele», porque «el tejido cerebral comienza a deteriorarse en cuestión de horas», dijo el Dr. Koroshetz.

Antes de que se fundara NeuroBioBank, algunas universidades ya estaban recolectando cerebros donados, pero el proceso «estaba disperso por todo el país», dijo. «El acceso al tejido no estaba centralizado».

La señora Hevel se topó con estos obstáculos cuando su padre estaba muriendo de demencia con cuerpos de Lewy en 2015. «Fue un proceso terriblemente complicado en ese momento», dijo. El proyecto Brain Donor trabaja ahora para informar al público sobre la importancia de la donación de cerebros y la mejor manera de organizarla.

Aunque algunas investigaciones neurológicas se basan en exploraciones y simulaciones por computadora, no hay sustituto para el tejido humano, dijo el Dr. Koroshetz: «Es como la diferencia entre ver una caricatura y ver un Rembrandt».

Ahora, cada uno de los seis bancos de cerebros universitarios afiliados a NeuroBioBank recibe un promedio de 100 donaciones al año, lo que permite realizar investigaciones sobre temas que van desde la enfermedad de Parkinson y la esquizofrenia hasta los efectos de las explosiones militares. El Brain Donor Project, que trabaja con los NIH, ha registrado 23.000 donantes desde su inicio en 2016. «Se necesitan más», dijo el Dr. Koroshetz.

La donación de cerebros sigue siendo un tema delicado, admitió: «Algunas familias se sienten muy incómodas hablando de ello», y algunos grupos religiosos y étnicos lo consideran inaceptable. Cuando hace décadas realizó una investigación sobre la enfermedad de Huntington y planteó el tema a los pacientes, «las personas tardaron años en hacer preguntas antes de sentirse cómodas firmando un formulario».

¿Como funciona? El Brain Donor Project conecta a donantes potenciales con bancos de cerebros universitarios afiliados a los NIH. «No intente elegir usted mismo un banco de cerebros», dijo la señora Hevel. Tienen diferentes requisitos y protocolos, y el proyecto encontrará al donante adecuado.

El donante firma la documentación necesaria o puede firmar en nombre del donante un familiar o miembro del equipo médico. La familia o el personal médico deben notificar al banco inmediatamente después de la muerte del donante.

En la funeraria o depósito de cadáveres donde se guarda el cuerpo, un «especialista en recuperación», a menudo un patólogo o médico forense, extrae el cerebro de la parte posterior del cráneo para evitar la mutilación (para que el difunto aún pueda tener un funeral con ataúd abierto) y lo entrega al cerebro del banco para su congelación y distribución a los laboratorios de investigación.

«He oído de muchas familias que incluso cuando nos enfrentamos a una gran pérdida, hay una sensación de consuelo y consuelo al saber que algo positivo puede surgir de ello», dijo la señora Hevel.

No tiene ningún coste para las familias, que pueden optar por recibir un informe de neuropatología varios meses después. Puede resultar útil para alertar a los familiares sobre posibles trastornos o anomalías.

Por supuesto, existen otras formas de considerar nuestro cuerpo como un legado. Según la Ley de Donación Anatómica Única, casi cualquier adulto puede convertirse en donante de órganos al obtener o renovar una licencia de conducir o al registrarse en el registro estatal en línea. (El consentimiento para donar órganos para trasplante no incluye la donación de cerebro para investigaciones neurocientíficas).

Más de 100.000 estadounidenses están en listas de espera para trasplantes, y el mayor número espera un riñón.

«Es un mundo diferente» cuando la gente quiere donar sus cuerpos a facultades de medicina para ayudar a educar a los profesionales de la salud, dijo Sheldon Kurtz, profesor de derecho en la Universidad de Iowa y ayudó a redactar la actual ley de donación de órganos.

En este caso, los donantes deben ponerse en contacto directamente con las escuelas y pueden ser selectivos sobre qué organismos aceptarán y bajo qué condiciones. Algunos no trabajan con donantes de fuera del estado, por ejemplo, ni aceptan «donaciones de familiares más cercanos» organizadas por las familias si el donante no ha firmado personalmente la documentación.

A veces es posible donar tanto el cerebro como todo el cuerpo. «No existe una ley establecida para estos acuerdos», afirmó Kurtz. «En realidad, es un contrato entre el donante y la institución».

En 2021, Joy Balta, presidenta del Comité de Donación de Cuerpos de la Asociación Estadounidense de Anatomía, y sus colegas encuestaron 72 facultades de medicina que recibían más de 26 000 donaciones de cuerpo completo al año. Alrededor del 70 por ciento de los encuestados dijeron que habían recibido suficientes donaciones para la investigación; unos pocos tenían más de lo que necesitaban.

Pero sus necesidades están aumentando, afirmó el Dr. Balta en una entrevista. Las técnicas de preservación mejoradas significan que los cadáveres humanos ahora se utilizan no sólo para enseñar anatomía, su propósito tradicional, sino también para ayudar en la capacitación de cirujanos y otros médicos.

Pero para Markoff, de 110 años, sus hijos veían su cerebro, más que su cuerpo, como un regalo que podía beneficiar a otros.

«Hay un secreto ahí», coincidió el Dr. Koroshetz. «En personas muy mayores, es raro que el cerebro no tenga patología neurológica, pero el 38 por ciento de ellos no presenta dificultades cognitivas. Los circuitos siguen funcionando, incluso cuando la patología es grave. ¿Qué causa esta resistencia?»

Markoff murió en su casa el 3 de junio, apenas dos días después del anuncio de su hija antes del amanecer. Debido a que el Brain Donor Project conectó inmediatamente a la Sra. Hansen con la UCLA, «tenían su precioso cerebro almacenado adecuadamente dentro de las cuatro horas» de su muerte, dijo la Sra. Hevel.

Eso resultó ser un consuelo.

«Nos sentimos muy afortunados de que papá pudiera ser útil», afirmó la señora Hansen. «¿No es eso lo que todos queremos? «¿Tiene un propósito?»