¿Cómo se prueba (y se entrena) su sentido del olfato?

¿Cómo se prueba (y se entrena) su sentido del olfato?

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Las galletas de la abuela, el olor a lluvia en un pinar, el olor a cardamomo… los aromas pueden ser poderosas máquinas del tiempo, desbloqueando recuerdos casi como por arte de magia y transportándote a determinados momentos de una forma más vívida que la vista o el oído.

Pero al igual que la vista y el oído, nuestro sentido del olfato disminuye con la edad (y como resultado de infecciones como el Covid, el tabaquismo y la contaminación). Alrededor del 11 por ciento de los estadounidenses de 50 años tienen problemas con el olfato; Esta cifra se eleva al 39 por ciento en el caso de los mayores de 80 años.

Cuando nuestra nariz pierde su agudeza, nuestra salud mental a menudo también se ve afectada. Un sentido del olfato reducido se asocia con el deterioro de la memoria, la cognición y el bienestar general, así como con la demencia y la depresión.

«Nuestro cerebro necesita mucha estimulación olfativa para mantener su salud», dijo Michael Leon, profesor emérito de neurobiología de la Universidad de California, Irvine.

Afortunadamente, la disminución del sentido del olfato se puede revertir, tal vez con algo tan simple como pasar un tiempo junto al especiero.

Los científicos han reconocido desde hace tiempo que una capacidad reducida para detectar y reconocer olores puede ser un síntoma temprano de afecciones como la depresión, la demencia y la enfermedad de Parkinson. Por ejemplo, puedes notar que tu vino favorito de alguna manera ha perdido su sabor o no notar que la comida se está echando a perder en tu refrigerador, dijo Sarah Banks, profesora asociada de neurociencia en la Universidad de California en San Diego. Para muchas personas, los problemas del olfato son uno de los primeros signos de la enfermedad de Alzheimer, añadió.

¿Significa esto que entrenar la nariz puede ayudar a la mente? Algunas investigaciones sugieren eso. En un estudio de 2022, las personas mayores con depresión entrenaron su nariz durante varios meses y vieron una reducción de sus síntomas, especialmente en aquellos que anteriormente tenían problemas para oler.

Un estudio más pequeño realizado en 2021 en pacientes con demencia encontró que el entrenamiento olfativo no solo mejoraba la depresión, sino que también les ayudaba a recordar palabras más rápido. León dijo que los resultados fueron mejores que los obtenidos con aplicaciones de entrenamiento cerebral. Otros pequeños estudios han sugerido que el entrenamiento olfativo puede aumentar el grosor del hipocampo, que es el centro de la memoria del cerebro.

Cuando Banks y sus colegas examinaron escáneres cerebrales de maestros sumilleres, descubrieron que la ínsula (un área que procesa las emociones) y la corteza entorrinal (un área cuya disfunción se ha relacionado con la enfermedad de Alzheimer) aumentaban cuanto más tiempo trabajaban en la profesión.

«Es una de las partes del cerebro que tiende a adelgazarse y a reducirse un poco con la edad», dijo Banks. «Y con esta gente fue en la dirección opuesta».

Los expertos creen que una de las razones por las que esto sucede es que las áreas del cerebro asociadas con el olfato están conectadas de manera única con partes involucradas en la cognición, como la corteza prefrontal.

«El sistema olfativo es el único sistema sensorial que tiene una proyección directa a los centros de memoria y emocionales del cerebro», dijo León.

Cualquier examen serio del sentido del olfato lo realiza mejor un otorrinolaringólogo. Sin embargo, si tiene curiosidad, existen algunas formas de poner a prueba las habilidades de su nariz en casa. Puede solicitar un kit de autoprueba, que puede incluir tarjetas para rascar y oler, o probarse usted mismo con artículos domésticos sencillos.

Si bien una prueba casera no sustituye a una evaluación médica, puede alertarle sobre posibles daños, dijo Thomas Hummel, profesor de olfato en la Universidad Politécnica de Dresde, Alemania.

La Clínica Hummel ofrece una evaluación olfativa en línea de 10 minutos que puede realizar en artículos domésticos cotidianos, que en un estudio identificó al 67 por ciento de las personas con una deficiencia en el sentido del olfato.

Para realizar la prueba, vierta cuatro productos de olor fuerte en vasos separados (la prueba de Hummel utiliza cosas como vino, jabón, detergente para ropa, miel o café). Pídele a alguien que te venda los ojos y te ofrezca tazas para oler. Date un punto si puedes oler algo y dos si puedes identificarlo.

Si obtiene menos de siete puntos de ocho posibles, es posible que tenga una disfunción olfativa. Pero eso no es necesariamente un indicador de problemas cognitivos o deterioro mental, afirmó Banks. Tu disfunción olfativa podría ser temporal, como puede ocurrir durante y después de una infección viral, aunque podría ser una sugerencia acudir al médico.

Además, se pueden mejorar las puntuaciones olfativas deficientes. Hummel recomienda a sus pacientes que busquen cuatro artículos domésticos con olor fuerte, como especias o pasta de dientes. Huele cada uno de ellos por la mañana y por la noche durante al menos 30 segundos, dice. (Si puedes oler múltiples aromas, varias veces al día y durante más de 30 segundos, mucho mejor, agregó). No es necesario que te vendan los ojos; se trata de ser más intencional y consciente del olor. Si quieres, puedes mezclar aromas: un día hueles a canela y al día siguiente a café.

Si buscas una prueba más difícil, puedes probar el set de entrenamiento de sumiller. Pero también puedes conseguir resultados simplemente prestando atención a los olores que ya están presentes en tu vida.

Según Banks, mientras se forman los sumilleres, suelen visitar las tiendas para oler frutas y verduras y aprender los matices de los aromas. También puedes probar un difusor de aromas nocturno que libere aceites esenciales mientras duermes. Un pequeño estudio dirigido por León sugiere que pueden ser útiles para mejorar las capacidades cognitivas.

Según Hummel, entrenar nuestro sentido del olfato nos conecta con el mundo que nos rodea. Ayudar a tu cerebro puede ser tan simple como pasar tiempo oliendo flores.

La autora es Marta Zaraska. Crecer joven: cómo la amistad, el optimismo y la bondad pueden ayudarte a vivir hasta los 100 años